En colores vivos: Phytolon de Israel utiliza levadura fermentada para hacer un colorante de alimentos natural

La startup ha recaudado $ 4,1 millones de inversores para comercializar el producto; la tecnología fue generada en el laboratorio de investigadores del Instituto Weizmann.

Por Shoshanna Solomon

Imagen ilustrativa de rodajas de remolacha: la startup israelí Phytolon usa levadura fermentada para producir colores naturales como los de la remolacha, cactus, buganvillas (sagarmanis; iStock de Getty Images)

La startup israelí Phytolon ha desarrollado un colorante de alimentos natural que combina genes vegetales con un proceso de fermentación de la levadura común que se utiliza para hornear pan.

“Producimos colorantes de alimentos naturales a partir de plantas, pero sin utilizar plantas ni agricultura”, dijo Halim Jubran, cofundador y director ejecutivo de Yokneam, una startup con sede en Israel. “Nuestra tecnología permite que la levadura, que no tiene color, produzca colores como los de la remolacha, cactus, buganvillas”.

Phytolon obtuvo la licencia de la tecnología desarrollada en el laboratorio del Prof. Asaph Aharoni y de Guy Polturak del Instituto de Ciencias Weizmann. En el proceso, el gen que determina el color de una determinada planta se extrae y se pone en la levadura que luego se fermenta. «Generamos una cepa de levadura de panadería que tiene el gen y es capaz de producir color», dijo Jubran en una entrevista telefónica.

La levadura ya se utiliza para producir una variedad de ingredientes utilizados en la industria alimenticia, pero Phytolon es la primera empresa en utilizarla para producir colores naturales mediante un proceso de fermentación, dijo Jubran.

Color natural desarrollado por la startup israelí Phytolon para usar en dulces (Cortesía)

«No necesitamos tierra, plantas o agricultura para producir nuestros colores», dijo, a diferencia de otros colorantes a base de plantas que se utilizan en la industria alimentaria. Esto hace que la tecnología sea más sostenible y más barata, y conduce a una calidad de color más alta y unificada, dijo.

El nombre de la empresa es una combinación de phyto, que proviene del griego antiguo y significa planta, y lon, que en árabe significa color, explicó Jubran, quien tiene un doctorado en biotecnología de la Universidad Hebrea de Jerusalén y un posdoctorado del Instituto Weizmann.

La necesidad de nuevos colores alimentarios naturales está aumentando debido a la creciente conciencia de los consumidores y la demanda de colores alimentarios más saludables para reemplazar los sintéticos que pueden tener efectos adversos sobre la salud.

Los productos naturales o ingredientes extraídos de plantas, que representan el 69% del mercado de colorantes alimentarios, son más caros que los colorantes sintéticos y artificiales menos saludables. El proceso de extracción de colorantes naturales es complicado y requiere mucho tiempo, y el rendimiento de las plantas no siempre es de alta calidad. Se espera que esto obstaculice el crecimiento del mercado de colorantes alimentarios en los próximos años, dijo Allied Market Research en un informe.

Se espera que el mercado de colorantes alimentarios, valorado en $ 2.1 mil millones en 2019, alcance los $ 3.5 mil millones en 2027, según la empresa de investigación de mercado.

Halim Jubran, cofundador y director ejecutivo de Phytolon (Cortesía)

Los colores producidos por Phytolon pertenecen a la familia de las betalaínas, que es una clase de pigmentos que van del amarillo al morado, incluidos el naranja, el rojo y el rosado y «todos los tonos intermedios», dijo Jubran.

“Es una rica familia de colores” que también son antioxidantes y tienen un alto valor nutricional, explicó Jubran.

El mes pasado, la firma dijo que recaudó $ 4.1 millones en fondos de inversionistas, incluido The Trendlines Group, que ya invirtió en la empresa en sus primeras etapas de desarrollo. Trendlines Group es un grupo de inversión con sede en Israel y Singapur centrado en tecnologías médicas y agroalimentarias.

Otros inversores en la ronda de financiación fueron Millennium Food-Tech, una nueva asociación de I + D que invierte en empresas de tecnología alimentaria; la iniciativa europea de innovación alimentaria EIT Food; Consensus Business Group (CBG) del empresario británico Vincent Tchenguiz; Yossi Ackerman, ex presidente y director ejecutivo de Elbit Systems; y la Autoridad de Innovación de Israel.

Los fondos recaudados – un total de $ 5,8 millones desde que se fundó la empresa en 2018 – ayudarán a la empresa a comercializar su producto, que se dirigirá a los fabricantes de alimentos y los fabricantes de ingredientes alimentarios, dijo Jubran.

El color rojo desarrollado por la startup israelí Phytolon se puede usar para hacer hamburguesas a base de plantas (Cortesía)

La compañía ahora está llevando a cabo experimentos de prueba de concepto en las líneas de producción de los principales actores de la industria alimentaria para demostrar «que nuestros colores funcionan», dijo.

Jubran espera que el producto llegue al mercado en 2022 y espera para entonces haber obtenido los permisos regulatorios de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. y de otros. Debido a que la levadura ya se usa en la industria alimentaria, así como los colores betalaína, el proceso de aprobación debería ser bastante sencillo, dijo.

Aunque se utiliza tecnología para extraer el gen de la planta, el producto final no se considera modificado genéticamente, dijo.

“Nuestro objetivo es convertirnos en una empresa global y llevar el producto al mercado como un ejemplo de cómo los productos a base de fermentación pueden reemplazar el color de la agricultura para la industria alimentaria”, dijo Jubran.

 

Fuente: The Times of Israel
Traducción: Consulado General H. de Israel en Guayaquil