Los Cristianos se preocupan de que «Noche Silenciosa» (del villancico en inglés “Silent Night”) pronto pueda referirse a su comunidad en Belén

La primera alcaldesa espera revertir la tendencia a través del turismo

En el lugar de nacimiento de Jesús, la población cristiana ha caído del 86% al 12% en los últimos 60 años, siguiendo la tendencia en el Oriente Medio, excepto en Israel.

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Un carpintero palestino talla una escultura de madera en un taller en Belén, el 13 de diciembre de 2016. La promoción de las famosas tallas de madera de olivo de Belén puede ser el tipo de turismo que puede revivir la difícil economía de la ciudad. (Wisam Hashlamoun / Flash90)

Marcando el lugar donde Jesús nació, el árbol de Navidad en la Plaza Manger de Belén tiene 17 metros (55 pies) de altura. Durante la temporada navideña, los visitantes caminan alrededor de la base, tomándose sonrientes selfies mientras comen bocaditos de maíz dulce en vasos de papel. Luces de Navidad adornan las viejas callejuelas de piedra y los vendedores de falafel mantienen sus freidoras encendidas horas extras.

Más de un millón de turistas extranjeros visitan la Iglesia de la Natividad cada año, especialmente durante la Navidad. Pocos visitantes notarán alguna cosa fuera de lugar durante una rápida visita al lugar de nacimiento de Jesús, mientras entran, sin perder tiempo, en la catedral con sus cámaras sostenidas en alto y se toman algunos minutos para pasear por la plétora de tiendas que venden recuerditos cristianos, de la misma manera que los visitantes han hecho por décadas. Pero detrás de las alegres luces de Navidad, la demografía cuenta una historia diferente.

La población cristiana de Belén está desapareciendo rápidamente, ya que los miembros de la comunidad se van en masa para una mejor vida en el extranjero.

Belén y las vecinas Beit Sahour y Beit Jala eran 86% cristianas en 1950. Pero para el 2016, la población cristiana se redujo a sólo el 12%, según la alcaldesa de Belén, Vera Baboun, una católica que es la primera mujer en ocupar el puesto.

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El Árbol de Navidad de 17 metros en la Plaza Manger en Belén, el 31 de noviembre de 2015, mientras la ciudad se prepara para la temporada de Navidad y la afluencia de turistas a finales de diciembre. (Sebi Berens / Flash90).

Esta tendencia se repite en toda la Ribera Occidental. En la década de 1970, los cristianos constituían el 5% de la población. Hoy en día, son sólo el 2%. En Belén, sólo 11.000 cristianos permanecen en el lugar de nacimiento del cristianismo.
La situación de los cristianos es aún más precaria en Gaza. En 2006, un año antes de que el partido islámico de línea dura Hamas tomara el poder del más moderado Fatah, había 5.000 cristianos viviendo en la franja. Hoy en día, sólo hay 1.100, según Samir Qumsieh, el dueño de Nativity TV, la única estación de televisión cristiana en Cisjordania e investigador enfocado en temas cristianos.

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La primera alcaldesa de Belén, Vera Baboun (Foto AP/Majdi Mohammed)

En Israel, sin embargo, la población cristiana árabe se ha mantenido estable con el crecimiento demográfico, aumentando en alrededor de 5.000 en los últimos 20 años. Hoy en día hay 164.700 cristianos en Israel, alrededor del 2% de la población, una proporción similar a las décadas pasadas.

En 2012, los cristianos enfrentaron acoso religioso en más países en el Medio Oriente y África del Norte que en cualquier otra región del mundo, según el estudio.

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Los preparativos de Navidad en la Plaza Manger el 31 de noviembre de 2015. Los musulmanes ahora representan el 88% de los residentes de Belén. (Sebi Berens / Flash90)

Comparativamente, los cristianos palestinos están mucho mejor que los cristianos sirios o iraquíes, que están huyendo del país debido a guerras civiles y persecución religiosa, dijo el Dr. Amnon Ramon, un investigador enfocado en el cristianismo en el Instituto de Investigación de Políticas de Jerusalén.

Compleja interacción musulmana-cristiana

Según el Ministerio de Turismo de Palestina, 1,16 millones de extranjeros visitaron la Iglesia de la Natividad en 2013, las estadísticas disponibles más recientes. Durante el mismo año, 3,54 millones de turistas visitaron Israel.

Todos los turistas de Belén llegan de Israel a través de uno de los 29 puntos de control que conducen a la ciudad y a los pueblos circundantes.

Una queja importante de los residentes de Belén que participan en el turismo es que la mayoría de los turistas extranjeros se quedan en Belén sólo unas pocas horas. Sus grandes autobuses llegan a la terminal de autobuses de turismo al lado de la Plaza Manger, caminan una cuadra para visitar la Iglesia, y luego inmediatamente regresan al bus para regresar a Jerusalén. Durante su breve recorrido, los visitantes gastan muy poco dinero en la ciudad.

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Fuegos artificiales estallan durante una ceremonia de la iluminación del árbol de navidad afuera de la Iglesia de la Natividad en la ciudad Cisjordana de Belén el 3 de diciembre de 2016. (Wisam Hashlamoun / Flash90)

Belén se encuentra además en medio de una muy necesitada renovación de $20 millones de dólares de la Iglesia de la Natividad, después de años de negociación con las tres iglesias que administran el sitio, así como con las autoridades israelíes y palestinas. Las renovaciones, iniciadas en 2014, repararán goteras en el techo, reforzarán las columnas de apoyo y revelarán los mosaicos originales del suelo.
Baboun espera que los turistas que acudan a la Plaza Manger el 24 de diciembre reconozcan las difíciles realidades mientras celebren el espíritu navideño tradicional.

«Belén está abierta, y Belén está sonando las campanas de alegría por la paz en el Medio Oriente», dijo.

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Un experto en restauración trabaja sobre un mosaico dentro de la Iglesia de la Natividad en la ciudad cisjordana de Belén el 4 de febrero de 2016. (AP Photo / Nasser Nasser)

Ahora hay 55 hoteles en Belén, añadió Baboun, con la esperanza de asegurar que, a diferencia de José y María, todos los que quieran pueden encontrar un lugar.

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La alcaldesa de Belén Vera Baboun, la primera mujer elegida alcaldesa de la ciudad, en su oficina el 13 de diciembre de 2016. (Melanie Lidman / Times of Israel)

 

Fuente: The Times of Israel
Traducción: Consulado General H. de Israel en Guayaquil