Estudiantes cristianos estadounidenses vienen a Tierra Santa para conectarse con el Israel bíblico y moderno

Lanzado en 2016 y financiado por conservadores gentiles y judíos estadounidenses, el programa Passages (Pasajes) tiene como objetivo dar forma a la próxima generación de líderes cristianos y apuntalar el apoyo al Estado judío.

Estudiantes cristianos estadounidenses en un viaje de Pasajes a Israel. (Cortesía de Pasajes)

Quinientos estudiantes universitarios ingresaron a un gran lugar de fiesta en el sur de Jerusalén con una vista panorámica de la Ciudad Vieja. Comieron mini sándwiches de shwarma y algodón de azúcar, y bailaron con abandono al ritmo de música pop israelí – algunos creando un lugar de mosh cerca del escenario del DJ en la parte frontal del salón.

Pero no estaban participando en Birthright Israel (derecho de nacimiento), el megaproyecto que desde su fundación en 1999 ha traído al país a más de 750,000 jóvenes judíos. Estos jóvenes estadounidenses estuvieron en Israel este mes con Pasajes, una organización que lleva a estudiantes practicantes de universidades cristiana y de post grado de todo Estados Unidos a Tierra Santa para un viaje de 10 días para conectarse con las raíces bíblicas de su fe y con el Israel moderno.

En funcionamiento desde enero de 2016, se espera que Pasajes traiga a 10,000 estudiantes a Israel hasta fines de 2020. Los estudiantes son aceptados a través de un proceso de petición selectiva. Solo durante este receso de invierno, Pasajes trajo a más de 1,000 estudiantes al estado judío en un viaje muy subsidiado.

Pasajes fue creado por Rivka Kidron y Robert Nicholson en 2016 con fondos del propietario del fondo de cobertura judío, el políticamente conservador Paul E. Singer, y Steve Green, presidente cristiano evangélico de Hobby Lobby y fundador del Museo de la Biblia. Según el liderazgo de Pasajes, ahora también está financiado por una variedad de donantes judíos, protestantes y católicos que desean permanecer en el anonimato. El programa afirma ser políticamente imparcial y centrarse en la afinidad cultural con Israel.

El cofundador Kidron anteriormente se desempeñó como asesor del primer ministro Benjamin Netanyahu en asuntos de la diáspora y el mundo cristiano. Nicholson es director ejecutivo del Proyecto Philos, una organización que se esfuerza por promover el compromiso cristiano con el Medio Oriente y sus culturas. (Singer es el principal patrocinador financiero del Proyecto Philos).

Según el director ejecutivo de Pasajes, Scott Phillips, el programa no es solo para cristianos evangélicos. “Somos ecuménicos en nuestro enfoque y aceptamos estudiantes de todas las denominaciones y procedencias [cristianas]. Uno de los objetivos de nuestro programa es crear un diálogo ecuménico entre cristianos de muchas denominaciones”, dijo.

Estudiantes cristianos estadounidenses contemplan Jerusalén en un viaje de Pasajes a Israel. (Cortesía de Pasajes)

«Pasajes ofrece un camino separado diseñado específicamente para los participantes católicos», agregó Phillips.

Estudiantes celebran en el mega-evento de Pasajes en Jerusalén, el 2 de enero de 2020. (Cortesía de Passages)

Similar a los mega-eventos de Birthright, a la fiesta a principios de enero asistieron el ex embajador israelí en los Estados Unidos Michael Oren y el actual embajador de los Estados Unidos en Israel, David Friedman. Fue una celebración especial para marcar el comienzo del quinto año de la organización y su rápido crecimiento desde su creación.

Kidron les dijo a los estudiantes reunidos que Pasajes fue creado para abordar el hecho de que los cristianos que venían a Israel no se relacionaban con las personas que vivían aquí, y que los cristianos jóvenes no venían a Israel para nada.

«Pasajes se trata de crear una nueva historia compartida [para cristianos y judíos]», dijo Kidron. «Se trata de involucrar a la próxima generación de líderes cristianos».

Los cofundadores de Pasajes Robert Nicholson (cuarto desde la izquierda) y Rivka Kidron (quinta desde la derecha), junto con el director ejecutivo de Pasajes Scott Phillips (cuarto desde la derecha) y otros miembros del personal de Pasajes se reúnen con el presidente de Israel, Reuven Rivlin, en enero de 2020. (Mark Neyman / GPO)

“Pasajes tiene como objetivo encender su fe y darles a conocer la Tierra [Santa]. Nunca volverán a ver su fe de la misma manera», dijo Nicholson a los estudiantes reunidos.

La vida moderna real en el Israel bíblico

Darion Ouliguian es un estudiante de último año en UCLA que asiste a una iglesia protestante sin denominación y participa en actividades interreligiosas y pro-Israel en el campus. Ouliguian le dijo a The Times of Israel que apreciaba el doble énfasis del programa en la Tierra bíblica de Israel y la vida cotidiana de los israelíes, incluidos los omnipresentes conflictos geopolíticos.

“Ver los sitios solidifica mi fe. Cuando leo la Biblia, ya no está en blanco y negro. Está en color», dijo Ouliguian, quien llegó a Israel con Pasajes en 2018 y regresó este invierno como becario de Pasajes (líder del grupo).

“Realmente me gusta cómo Pasajes combina la experiencia política y religiosa. Lo une elocuentemente”, agregó.

Ex alumnos y becarios de Pasajes Mattanah DeWitt (izquierda) y Darion Ouliguian (Renee Ghert-Zand / TOI)

Al igual que en otros viajes de peregrinación, los estudiantes visitan sitios históricos relevantes tanto para la Biblia hebrea como para el Nuevo Testamento. También recorren instituciones nacionales icónicas como el parlamento y el museo del Holocausto Yad Vashem.

Para obtener una perspectiva sobre la vida en Israel y sobre los problemas de seguridad que enfrenta el país, los participantes visitan a ciudadanos que viven en la frontera sur con Gaza, reciben una sesión informativa en la frontera de Israel con Siria y escuchan de un panel de soldados de las FDI sobre sus experiencias. También están con familias en Jerusalén para una cena tradicional de Sabbat.

“Me impresionó la bendición de los niños en la cena de Sabbat. Es genial honrar a los niños y destacar que tienen un propósito en la cultura judía. En mi iglesia bautista, los jóvenes reciben el mensaje de los adultos de que deben esperar a un costado hasta que sea su momento», Cage Saywers, estudiante de tercer año de la Universidad Cristiana de Texas, dijo a The Times of Israel en un almuerzo en la ciudad vieja de Jerusalén.

«Y realmente me gustó cuando el esposo cantó la oración alabando a la esposa», dijo Kate Mullen, estudiante de tercer año de la Universidad de Georgia Southern, refiriéndose a «Una mujer de valor», o versos de Proverbios 31.

De izquierda a derecha: Cage Sawyers, Kate Mullen y Seth Bray toman un descanso en la Ciudad Vieja de Jerusalén en un viaje de Pasajes, 5 de enero de 2020. (Renee Ghert-Zand / TOI)

«En el sur [estadounidense], el lugar de una mujer es generalmente en el hogar, y no siempre recibe el respeto que merece. Fue agradable ver cómo los hombres judíos aprecian a sus esposas”, dijo Mullen.

Una variedad de opiniones (sionistas)

Según Phillips, los grupos de Pasajes cruzan la Línea Verde para visitar a colonos judíos en Alfei Menashe y palestinos en Belén.

“Los participantes escuchan auténticas perspectivas en primera persona de israelíes judíos, cristianos y musulmanes, y palestinos cristianos y musulmanes. Buscamos ofrecer una amplia gama de expositores que aborden los problemas geopolíticos modernos en Israel y Oriente Medio desde una variedad de perspectivas», dijo Phillips.

Entre los expositores que se han dirigido a los grupos Pasajes están el empresario y capitán cristiano israelí arameo maronita en las reservas de paracaidistas de las FDI, Shadi Khalloul Risho, y Rami Nazzal, un palestino de Jerusalén oriental que es periodista y fundador de Beyond Border Tours. Los estudiantes también se han reunido con el investigador principal del Instituto Shalom Hartman, Dr. Tal Becker, el experto en relaciones cristiano-judías, Dr. Faydra Shapiro, y el periodista y cineasta árabe israelí Khaled Abu Toameh.

Estudiantes cristianos estadounidenses en un viaje de Pasajes a Israel. (Cortesía de Pasajes)

Al mismo tiempo, la organización es clara acerca de su postura pro-Israel, afirmando en su sitio web que “Pasajes es transparente sobre sus creencias. En particular, Pasajes cree que Israel es una fuerza para el bien en la región y en el mundo. Dicho esto, no afirmamos que Israel sea perfecto… Creemos que los participantes de Pasajes son inteligentes, buenos y tienen la capacidad de identificar la verdad y, por lo tanto, consideramos que este es un viaje educativo…»

Con el énfasis del programa en la construcción de puentes entre judíos y cristianos mediante la visita a Israel, los participantes se identifican más con los israelíes que con los palestinos.

Mattanah DeWitt, una recién graduada de 21 años de la Universidad Union en Jackson, Tennessee, ha estado en Israel cuatro veces desde que llegó por primera vez con Pasajes en 2017. Ahora es miembro del personal de Pasajes y pasó un tiempo en un viaje anterior como voluntaria en Jish, una ciudad del norte de Israel con una gran población de cristianos católicos maronitas y melquitas griegos católicos.

Estudiantes cristianos estadounidenses en un viaje de Pasajes a Israel. (Cortesía de Pasajes)

“Vine a Israel con Pasajes esperando conectarme con el lugar, pero terminé conectándome más con la gente. Realmente admiro su resistencia y cómo están prosperando. Realmente estoy dedicado a conocer y abogar por las personas aquí”, dijo DeWitt.

Cuando se le preguntó a qué personas se refería, DeWitt respondió que eran específicamente los judíos. «Es mi responsabilidad y honor apoyar a los judíos», dijo.

DeWitt también compartió que ella ha aprendido de sus experiencias con Pasajes a ser más sensible en cómo expresa su fe a los demás. “Escucho antes de hablar ahora. Es una lección de humildad», dijo.

Aquí para escuchar, no para predicar

Seth Bray, un sureño estudiante bautista de primer año en la Universidad Hannibal-LaGrange en Missouri está de acuerdo con esta idea. “Pasajes nos dejó en claro que no estamos aquí para evangelizar, sino para aprender», dijo.

Todos los participantes deben hacer una lectura preparatoria previa al viaje y ser parte de un programa de participación de ex alumnos una vez que hayan regresado a casa. Deben completar al menos tres actividades de seguimiento. Entre las muchas opciones están un curso de liderazgo, que se conecta con su comunidad judía local para una cena de Sabbat, y escribir un ensayo o un artículo.

“Como cristianos, podemos estar haciendo mucho por Israel. Deberíamos proteger y construir relaciones cristiano-judías. Planeo ser embajador de Israel cuando llegue a casa”, dijo Mullen.

DeWitt dijo que los cristianos deberían estar a la vanguardia de la lucha contra el creciente antisemitismo, que ha aumentado en los Estados Unidos como en otras partes del mundo en los últimos años.

“Visitar a Yad Vashem fue revelador. Estar en Israel me dio una mayor conciencia del antisemitismo y la motivación para combatirlo», dijo DeWitt

Sawyers, que creció en el pequeño pueblo de Van Alstyne, Texas, sin conocer a ningún judío, planea ser una voz para Israel. Un conservador político, planea postularse para un cargo público en su estado de origen dentro de cinco años y adoptar una postura firmemente solidaria hacia el estado judío.

«Somos hermanos y hermanas», dijo Sawyers sobre cristianos y judíos. «Estados Unidos debería estar 100 por ciento apoyando a Israel».

Fuente: The Times of Israel
Traducción: Consulado General H. de Israel en Guayaquil